Fourmis moissonneuses

Alain Lenoir mis à jour 25-Jan-2017

La myrmécochorie (du grec Myrmecos = fourmi et Chor = porter, disséminer) est une méthode de dispersion des graines particulièrement efficace.

Tout le monde connaît les fourmis moissonneuses qui font de longues pistes ramenant au nid des graines en région méditerranéenne. Ces fourmis moissonneuses habitent en région semi-aride : Messor chez nous dans le sud (ne piquent pas), Pogonomyrmex en Amérique (piqûre douloureuse). Un cercle autour du nid marque la limite où sont rejetées les graines non consommées. Les Pogonomyrmex consomment de préférence les petites graines, et attendent que les grosses commencent à germer car elles ont un valeur nutrionnelle meilleure à ce stade (Tshinket et Kwapich 2016 - plus de détails)

Dans nos régions, en forêt, certaines graines ont un élaiosome (partie pulpeuse riche sucres, protéines et surtout en graisses attractives pour les fourmis) ; elles sont rapportées au nid (violette, cyclamen, mélampyre, chélidoine, euphorbe..). L’élaiosome est consommé, puis la graine est rejetée, ce qui contribue à sa dissémination. En fait, la dissémination des graines se fait à courte distance, en moyenne 2 mètres seulement (avec un maximum de 180m quand même !) (Gómez and Espadaler 2013). Il existe de nombreuses espèces de graines avec élaiosome, de couleurs et formes très variées (au moins 11 000 espèces de plantes adaptées pour la myrmécochorie). Dans la Crau, après une pollution, on a tenté de reconstituer la végétation et la faune locale, en particulier en implantant des reines de Messor barbarus pour faciliter la dispersion des graines (Le Hir 2014).

En Afrique du Sud certaines espèces de plantes endémiques à élaiosome sont dispersées par des fourmis locales. La fourmi d’Argentine invasive détruit ces fourmis, mais elle ne récolte pas ces graines donc les plantes sont menacées de disparition.

Voir
- Gómez, C. and X. Espadaler (2013). An update of the world survey of myrmechorous dispersal distances. Ecography 36: in press.
- Le Hir, P. (2014). Moisson inédite dans la steppe de Crau. Le monde Science & Médecine 30 avril p. 3. Pdf
- Tschinkel, W. R. and C. L. Kwapich (2016). The Florida Harvester Ant, Pogonomyrmex badius, Relies on Germination to Consume Large Seeds. PLoS ONE 11(11): e0166907. 10.1371/journal.pone.0166907. Article source (gratuit)