Fourmis kamikazes et suicide

Mis à jour le 07-Avr-2017

Chez les insectes sociaux le sacrifice de sa vie est plus fréquent chez les individus dont la capacité d’effectuer d’autres tâches diminue. Les kamikazes sont bien connus chez les termites. C’est le cas du termite Neocapritermes taracua de Guyane qui développe une capacité exceptionnelle de suicide à l’aide de deux éléments qui se complètent. Certains ouvriers ont des poches externes sur le thorax contenant de des cristaux de protéines cuivrées et des glandes salivaires. Lors de la rencontre agressive le corps explose et les cristaux de cuivre réagissent avec la salive pour produire une gouttelette toxique. La production de ces substances défensives et la capacité d’exploser augmentent avec l’âge quand l’aptitude collecter de la nourriture décroit, les mandibules devenant usées (Šobotník et al. 2012; Pour la Science 2012)). Pierre Barthélémy qualife ces ouvriers de "cols bleus" dans son blog (Barthélémy 2012). Chez d'autres espèces de termites ce sont plutôt les soldats qui se font exploser comme chez Globitermes sulphureus d'Asie (Bordereau et al 1997). 

           Photo du blog de Barthélémy

Le comportement kamikaze est plus rare chez les fourmis.

On connait Camponotus saundersi et d'autres espèces du même groupe en Malaisie qui font éclater leur abdomen par rupture des membranes inter segmentaires, ce qui libère des substances qui polymérisent sur l'adversaire. Les substances varient selon les espèces (Jones et al 2014). Moffett cite Camponotus gr cylindricus de Bornéo qui explose aussi pour engluer son adversaire (Moffett 2010).

                            Photo de Moffett

Une abeille qui pique un humain avec du tissu élastique se « suicide » car son dard se détache de l’abdomen, reste dans le tissu et elle en meurt en quelques heures. La phéromone d’alarme est libérée par le dard, elle comprend au moins 40 composés dont le principal est l’isomamyl acétate qui peut à lui seul déclencher l’attaque. Pourtant, lorsque les abeilles sont en présence de certaines odeurs florales très attractives comme le linalool (ou linalol à odeur de muguet), le 2-phényléthanol, la lavande elles ne sont plus agressives. Cela pourrait être important pour les apiculteurs qui ont des réactions allergiques (14 à 49% selon les études, contre 0.3 à 7.5% dans la population) (Nouvian et al. 2015).

Peut-on parler de suicide ?  "Une chose est sûre, c’est qu’on ne peut pas parler de suicide chez les animaux tels que nous, humains, nous le concevons." (voir A Lenoir, dans Teblard 2005). Pour Sergio Pellis d'Alberta "Il n'existe aucune démonstration scientifique prouvant le suicide des animaux." et il faudrait prouver que les animaux ont une conscienc d'eux-mêmes (Pihen 2017). Pourtant, je serais moins catégorique car on se pose des questions sur la conscience des invertébrés comme les fourmis... (Voir Conscience).


Voir
- Barthélémy, P. (2012) Un termite-kamikaze se fait exploser au combat. Passeurs de sciences, 29 juillet 2012. Pdf
- Bordereau, C., A. Robert, V. Van Tuyen and A. Peppuy (1997). Suicidal defensive behaviour by frontal gland dehiscence in Globitermes sulphureus Haviland soldiers (Isoptera). Insectes Sociaux 44: 289-297.
- Jones, T. H., D. A. Clark, A. A. Edwards, D. W. Davidson, T. F. Spande and R. R. Snelling (2004). The chemistry of exploding ants, Camponotus spp. (cylindricus complex). J. Chem. Ecol. 30: 1479-1492.
- Moffett, M. (2010). Adventures Among Ants, California University Press, p. 126-127.
- Nouvian, M., L. Hotier, C. Claudianos, M. Giurfa and J. Reinhard (2015). Appetitive floral odours prevent aggression in honeybees. Nature Communications 6: 1247.
- Pihen, A. (2017). Les animaux se sucident-ils ? Science & Vie Mars 2017: p. 122-123. Pdf
- Šobotník, J., T. Bourguignon, R. Hanus, Z. Demianová, J. Pytelková, M. Mareš, P. Foltynová, J. Preisler, J. Cvacka, J. Krasulová, et al. (2012). Explosive Backpacks in Old Termite Workers. Science 337(6093): 436.
- Teblard Véronique (2005). Le suicide existe-t-il chez les animaux ? Terre Sauvage, Octobre 2005. Avec interview d'Alain Lenoir. Pdf